Nem Zone: A Story of Long-term Mentorship

17 April 2018 | The story of Nem Zone and mentor Do Thu Giang is come from KisStartup – a mentoring program partner of SwissEP.  KisStartup is also Hanoi chapter of SME Mentoring, another partner of SwissEP in Ho Chi Minh city. This story typically proves the value of long-term mentorship that helps two women entrepreneurs get out of distress, rebuild business after crash, and keep pursuing a dream of running a healthy Vietnamese fastfood restaurant chain. This also witnesses the women mentor ‘fell in love’ with the passion of the entrepreneurs then she and her husband became the ‘fool’ angel investors.

We first met Nem Zone in a preparation session for pitching to angel investor in Autumn 2015. The women founder of Nem Zone did not come to the event for pitching her business. At that time, operation of Nem Zone was closed. She came to learn about how to revive the business. When she explained why she attended the preparation session, people knew that she indeed was healing her entrepreneurial spirit. Challenges, even failure, were not possible to prevent her from being onward.

Thai Ha (born 1982) and Hai Ha (born 1982) were banking and financial professionals when they started thinking about a spring-roll (“nem” in Vietnamese) restaurant. Both two women entrepreneurs were well educated. Thai Ha had tried several businesses before the idea of healthy spring-roll restaurant arrived. While the number of foreign fast food brands kept increasing in Vietnam, Thai Ha asked herself about the traditional spring-roll. Both Vietnamese and foreign visitors love spring-rolls.

There are, however, two challenges that prevent the favorite food from being popular fast-food. First, frying spring-roll consumes lot of oils which is not good for health. Second, which is even more challenging, spring-roll tastes well when it is just finished and still hot. Since it takes time to prepare the spring-roll – which are made from pork, bean sprout, vermicelli, opinion, mushroom, egg, kohlrabi, carrot and covered by rice paper – restaurants often fry spring-rolls hours before customers arrive. When they get orders, restaurants do re-warm which results in much less delicious spring-rolls.

The first Nem Gion Restaurant was opened nearby St. Joseph’s Cathedral (Nha Tho) – the most tourist-crowded place in Hanoi after Thai Ha found a way to produce traditional spring-roll with longer shelf-life while reserving its tastes and persuaded a friend to make investment. The business went so well. In addition to the good product of delicious spring-rolls, the two founders’ understanding about Western cultures and ability to communicate with foreign visitors were competitive weapons.

Customers loved Nem Gion (the previous name of Nem Zone) so much that one restaurant was not enough. Nem Gion expanded to the second restaurant. Then some people asked the founders for opening franchised restaurants. Why not? They agreed and planned for a spectacular expansion. At peak, there were 10 Nem Gion restaurants in Hanoi. Unfortunately, business performance of the chain turned out way different from the founders’ plan. It even came to the worst scenario. Quality of services and food was out of control. Balance sheet were a disaster. The two had to close their business finally.

The two women entrepreneurs returned to be paid professionals. They however could not stop thinking about their own business. Entrepreneurial spirit induced Thai Ha to keep attending startup events including the pitching session and, more critical, the mentorship orientation and matching by KisStartup.

“Thai Ha was first introduced to KisStartup in late 2015,” said Nguyen Dang Tuan Minh – founder of KisStartup, a mentoring program in partnership with SwissEP. She had no business at that time thus Thai Ha did not join the first mentoring batch. She however kept attending the KisStartup event. “It was a challenging time to Thai Ha,” said Tuan Minh. “She could not find peace without her spring-roll business. Her parents prevented her from leaving her job at the bank to re-open the restaurant. They worried about her.” Guiding, more precisely commanding, children to follow a sustainable career and low-risk life is a cultural issue of Vietnamese parents.

Thai Ha met Mrs. Do Thu Giang in a mentoring event hosted by KisStartup in early 2016. Thu Giang was a pioneer mentor who joined KisStartup’s network as soon as it was founded in 2015. Thu Giang had spent nearly 20 years in several foreign commercial banks in Vietnam before starting a green business with her husband. “Thu Giang is our committed mentor,” Tuan Minh smiled happily. “Her mindset matches perfectly our program’s value.”

Thu Giang herself gained a lot of benefits from her mentor long time ago. She therefore very much appreciates the value of mentorship and is willing to offer her mentorship to the next generation of entrepreneurs. “Being a mentor gives me a chance to contribute to a better entrepreneurship ecosystem, and it is a lot of fun,” Thu Giang winked.

Thai Ha and her team impressed Thu Giang with their burning desire to make the Vietnamese traditional spring-roll an innovative and healthy product. In their first mentoring sessions, Thu Giang learned that Thai Ha and her cofounder were in the middle of nowhere. The founders were not fully recovered after the business collapse and could not find a way to follow their dream.

Thai Ha (left) and mentor Thu Giang

In this situation, Thu Giang focused on listening to the founder’s story about a collapsed business with a product that the mentor had never tried and even never seen. Thu Giang also made lots of questions about why the business had been successful then failed. By telling their story and responding to the questions, the founders listed out themselves the causes of success – i.e., a new product that attracts office workers and foreigners with reasonable price and convenient location, and the reasons for collapse – i.e., hot expansion without capability of quality control, wrong location, wrong people, lack of knowledge about franchising, and the most terrible was loss of customer loyalty. It is noteworthy to emphasize what mentor Thu Giang highlighted, “the founders withdrew the causes and lessons by themselves and for their own. We just went through the process together.”

KisStartup mentoring program requests the mentor and the founders to meet at least once a month. Thu Giang and the women entrepreneurs, however, met every week, even several times in a week, at the beginning of the mentorship. Thu Giang’s husband Tuan Anh – a veteran businessman –  was asked to join the coffee talks then also became a voluntary mentor.

The couple mentors were getting more interested about Nem Gion when the two founders explained them the idea about making spring-roll without frying. The women entrepreneurs were desperately willing to turn the idea into a restaurant and ultimately a chain of healthy Vietnamese fastfood. The mentors asked the founders to collect data on performance of the collapsed Nem Gion. Together, the four analyzed the business of Nem Gion including revenue streams, profit & loss, cash flows, and return of investment in order to understand further the previous business. Based on such understanding, the mentors guided the women entrepreneurs prepare business plan for a revival.

The couple mentors started considering about re-opening of Nem Gion a serious investment when the founders showed them the revival plan. The founders were financially exhausted when closing Nem Gion. And they put a lot of energy, perhaps hope and love, on the plan. “They got investment from friends and supports from family, then they should get the fools on board,” Thu Giang laughed.  Indeed, the mentors fell in love with the passionate entrepreneurs.

With an undisclosed amount of investment, the women entrepreneurs quitted their jobs and launched of Nem Zone Restaurant in the downtown of Hanoi on 26 October 2016. Mentor, now investor, Tuan Anh renamed the restaurant so that foreigners could pronounce it easily.

Tuan Minh (right) – founder of KisStartup – and Thai Ha at grand opening of Nem Zone

The mentors, who are also investors, certainly play a critical role of the rebirth of Nem Zone. Mentorship and investment, however, do not guarantee success of the business. There is always uncertainty on the entrepreneurial journey. Four months after the opening, the two women entrepreneurs gave the investors a happy news: they were both expecting to have babies. Hai Ha – the cofounders who was in charge of marketing and business development – had to leave the business. Thai Ha – who invented the new way of making spring-roll – was keen on moving forward. After 18 months of operation, Thai Ha is now looking after her 6-month baby and running 9-employee Nem Zone Restaurant at 30 Hang Voi Str., Hanoi. With an average monthly revenue of US$4000, Nem Zone passes break-even and offers 4 full time jobs. Of 9 employees of Nem Zone, there are 8 females and two deaf.

While experiencing the development of Nem Zone, the mentors acknowledge that relationship between them and the entrepreneurs has changed since the investment deal. They are still mentors but their questions and advice to the entrepreneur can be affected by economic motivation. In light of this, the mentors encourage Nem Zone to reach out to ‘outside’ mentors. Looking back to story of Nem Zone, Thu Giang laughed loudly, “so far it is truly an exciting experience.. and we all do not know the destination of the journey.”

Due Diligence with WISE Founders at Nem Zone 😉


  1. […] Người cố vấn làm đối tác kinh doanh và/hoặc nhà đầu tư. Trong một vài tình huống thực tế, kết quả của quá trình làm việc gần gũi và tin tưởng lẫn nhau là người cố vấn trở thành đối tác kinh doanh và/hoặc nhà đầu tư của công ty khởi nghiệp. Những trao đổi cởi mở, trung thực và chuyển biến tích cực của bản thân người sáng lập, của công ty khởi nghiệp có sức thuyết phục rất lớn với quyết định đầu tư hay cộng tác kinh doanh của người cố vấn. Tuy nhiên, đây là thời điểm nên xác định lại mối quan hệ và vai trò của người cố vấn khởi nghiệp để tránh những xung đột lợi ích phát sinh. […]


  2. Nem Zone: Câu chuyện về mối quan hệ cố vấn dài hạn
    Câu chuyện về Nem Zone và cố vấn Đỗ Thu Giang đến từ KisStartup – một chương trình cố vấn đối tác của SwissEP. KisStartup cũng là thành viên của SME Mentoring tại Hà Nội, một đối tác khác của SwissEP tại thành phố Hồ Chí Minh. Câu chuyện này chứng minh giá trị của cố vấn dài hạn có thể giúp hai nữ doanh nhân thoát khỏi áp lực, bắt đầu kinh doanh lại sau thất bại và theo đuổi giấc mơ mở một chuỗi nhà hàng ăn nhanh lành mạnh tại Việt Nam. Đây cũng là câu chuyện người cố vấn “yêu” công việc kinh doanh của mentee, sau đó chị cùng chồng của mình trở thành những nhà đầu tư thiên thần “ngốc nghếch“.

    Lần đầu tiên chúng tôi gặp Nem Zone là trong một buổi chuẩn bị cho bài thuyết trình trước các nhà đầu tư thiên thần vào mùa thu năm 2015. Nữ sáng lập của Nem Zone không đến sự kiện đó để gọi vốn cho ý tưởng kinh doanh của mình vì khi đó Nem Zone đã ngừng hoạt động. Cô đến để tìm cách hồi sinh lại doanh nghiệp của mình. Khi cô giải thích lý do tại sao cô tham dự buổi thuyết trình, mọi người biết rằng tinh thần kinh doanh của cô đã trở lại. Những thách thức, thậm chí thất bại, cũng không thể ngăn cản cô ấy tiến lên.

    Thái Hà (sinh năm 1982) và Hải Hà (sinh năm 1982) là hai cán bộ ngân hàng và tài chính khi họ bắt đầu nghĩ về việc mở một nhà hàng nem ở Việt Nam. Cả hai nữ doanh nhân là người được đào tạo bài bản. Thái Hà đã thử kinh doanh vài lần trước khi nảy ra ý tưởng về nhà hàng nem. Trong khi số lượng các thương hiệu thức ăn nhanh của nước ngoài liên tục tăng lên ở Việt Nam, Thái Hà nghĩ về món nem truyền thống vì cả du khách Việt Nam và nước ngoài đều yêu thích món ăn này.

    Tuy nhiên, có hai thách thức cản trở món nem trở thành món ăn nhanh phổ biến. Đầu tiên, nem rán có chứa rất nhiều dầu, không tốt cho sức khỏe. Thứ hai, vấn đề này thậm chí còn khó giải quyết hơn, nem ăn ngon khi vừa được làm xong và vẫn còn nóng. Vì làm nem khá tốn thời gian – nem được làm từ thịt heo, mầm đậu, miến, nấm, trứng, cà rốt và được bọc bởi bánh đa – nhà hàng thường chiên nem trước khi khách đến. Khi họ nhận được đơn đặt hàng, cửa hàng sẽ làm nóng thức ăn, điều này khiến món nem trở nên kém ngon hơn.

    Nhà hàng Nem Giòn đầu tiên được khai trương gần Nhà Thờ Lớn – nơi đông khách du lịch nhất Hà Nội, sau khi Thái Hà tìm được cách để làm ra món nem truyền thống có thời hạn sử dụng lâu hơn trong khi vẫn giữ được hương vị và cô đã thuyết phục được nhà đầu tư. Công việc kinh doanh khá thuận lợi. Ngoài món nem thơm ngon, sự hiểu biết của hai nhà sáng lập về văn hóa phương Tây và khả năng giao tiếp với khách nước ngoài cũng là điểm mạnh giúp họ cạnh tranh với những cửa hàng khác.

    Khách hàng rất thích Nem Giòn (tên trước của Nem Zone), thích đến mức chỉ một nhà hàng không đủ thỏa mãn họ. Nem Giòn mở ra nhà hàng thứ hai. Sau đó một số người ngỏ ý muốn mở chuỗi nhà hàng nhượng quyền. Tại sao không? Họ đồng ý và lên kế hoạch mở rộng nhà hàng. Đỉnh điểm nhất, họ mở được 10 nhà hàng Nem Giòn ở Hà Nội. Nhưng không may, hiệu suất kinh doanh của chuỗi nhà hàng trở nên khác hoàn toàn so với kế hoạch của nhà sáng lập. Điều tồi tệ nhất đã xảy ra. Chất lượng dịch vụ và thực ăn không được kiểm soát, bảng cân đối kế toán trở thành một thảm họa. Hai người cuối cùng đã phải đóng cửa công việc kinh doanh.

    Hai nữ doanh nhân trở lại công việc làm công ăn lương. Tuy nhiên, họ không thể ngừng suy nghĩ về công việc kinh doanh của mình. Tinh thần kinh doanh đã khiến Thái Hà tiếp tục tham dự các sự kiện khởi nghiệp, bao gồm các buổi pitching và, quan trọng hơn, buổi định hướng cố vấn và kết hợp của KisStartup.

    "Thái Hà lần đầu tiên được giới thiệu tới KisStartup là vào cuối năm 2015", chị Nguyễn Đăng Tuấn Minh – người sáng lập KisStartup, một đối tác của SwissEP cho biết. Lúc đó, Thái Hà không làm kinh doanh nên cô không tham gia đợt tư vấn đầu tiên. Tuy nhiên cô vẫn tiếp tục tham dự sự kiện sau đó của KisStartup. “Đó là một khoảng thời gian khó khăn đối với Thái Hà,” chị Tuấn Minh nói. “Hà không cam lòng khi không kinh doanh cửa hàng nem. Cha mẹ Hà ngăn cô bỏ việc tại ngân hàng để mở lại nhà hàng. Họ lo lắng cho cô ấy.” Định hướng, chính xác hơn là áp đặt, con em tìm công việc ổn định, ít rủi ro là vấn đề của các bậc làm cha mẹ ở Việt Nam.

    Thái Hà gặp chị Đỗ Thu Giang trong một sự kiện cố vấn do KisStartup tổ chức vào đầu năm 2016. Thu Giang là một người cố vấn tiên phong gia nhập mạng lưới của KisStartup ngay sau khi chương trình được thành lập vào năm 2015. Thu Giang có gần 20 năm kinh nghiệm ở một số ngân hàng thương mại nước ngoài ở Việt Nam trước khi bắt đầu kinh doanh với chồng. “Chị Thu Giang là người cố vấn của chúng tôi,” chị Tuấn Minh chia sẻ. "Tư duy của chị ấy phù hợp hoàn toàn với chương trình của chúng tôi."

    Bản thân chị Thu Giang cũng học hỏi được rất nhiều từ người cố vấn trước kia của mình. Do đó, chị đánh giá rất cao giá trị của việc cố vấn và sẵn sàng cung cấp dịch vụ cố vấn cho thế hệ doanh nhân tiếp theo. "Trở thành một người cố vấn cho tôi cơ hội đóng góp xây dựng một hệ sinh thái khởi nghiệp tốt hơn, và nó cũng đem lại niềm vui cho tôi," chị Thu Giang chia sẻ.

    Với niềm đam mê cháy bỏng, Thái Hà và nhóm của cô đã thành công trong việc gây ấn tượng cho chị Thu Giang với ý tưởng khiến món nem truyền thống Việt Nam trở thành một sản phẩm sáng tạo và lành mạnh. Trong các buổi cố vấn đầu tiên, chị Thu Giang biết được Thái Hà và đồng sáng lập của cô đang bị mất phương hướng. Các nhà sáng lập còn chưa hoàn toàn hồi phục sau khi công việc kinh doanh thất bại của họ và không tìm thấy cách nào để theo đuổi ước mơ.

    Trong tình huống này, chị Thu Giang tập trung lắng nghe câu chuyện của nhà sáng lập về sự thất bại trong kinh doanh với một sản phẩm mà người cố vấn chưa bao giờ thử và thậm chí chưa từng thấy. Chị Thu Giang cũng đưa ra rất nhiều câu hỏi về nguyên nhân doanh nghiệp thành công rồi thất bại. Bằng cách kể câu chuyện và trả lời các câu hỏi, những người sáng lập đã liệt kê ra nguyên nhân của sự thành công – là một sản phẩm mới thu hút nhân viên văn phòng và người nước ngoài với giá cả hợp lý và vị trí thuận tiện; và lý do sụp đổ – mở ra quá nhiều mà không có khả năng kiểm soát chất lượng, sai vị trí, sai đối tượng khách hàng, thiếu kiến thức về nhượng quyền thương mại, và khủng khiếp nhất là mất lòng trung thành của khách hàng.

    Cố vấn Thu Giang nhấn mạnh điều đặc biệt cần lưu ý, “Những người sáng lập đã tự tìm được những nguyên nhân và rút ra bài học cho bản thân. Chúng tôi chỉ cùng nhau xem xét lại quá trình kinh doanh của họ.”

    Chương trình tư vấn KisStartup yêu cầu người cố vấn và hai người sáng lập gặp nhau ít nhất mỗi tháng một lần. Tuy nhiên, chị Thu Giang và Thái Hà đều đặn gặp nhau mỗi tuần, thậm chí nhiều lần trong một tuần, trong khoảng thời gian đầu của qua trình cố vấn. Chồng của Thu Giang, anh Tuấn Anh – một doanh nhân kỳ cựu – được mời tham gia các cuộc nói chuyện, sau đó cũng tình nguyện trở thành cố vấn của họ.

    Cặp đôi cố vấn cảm thấy hứng thú hơn về Nem Giòn khi hai nhà sáng lập giải thích cho họ ý tưởng về việc làm nem mà không cần chiên. Hai nữ doanh nhân muốn thực hiện ý tưởng mở một nhà hàng và cuối cùng là mở một chuỗi thức ăn nhanh lành mạnh của Việt Nam. Các cố vấn yêu cầu họ thu thập dữ liệu về hiệu suất của Nem Giòn trong khoảng thời gian hoạt động trước khi bị phá sản. Sau đó, bốn người cùng nhau phân tích hoạt động kinh doanh của Nem Giòn bao gồm các nguồn doanh thu, lợi nhuận và thua lỗ, dòng tiền và lợi tức đầu tư để hiểu thêm về hoạt động kinh doanh trước đó. Dựa trên những thông tin đó, các cố vấn hướng dẫn các nữ doanh nhân chuẩn bị kế hoạch cho sự hồi sinh của doanh nghiệp.

    Hai cố vấn đã bắt đầu nghiêm túc xem xét việc mở lại Nem Giòn. Hai nhà sáng lập đã cạn kiệt về mặt tài chính và họ bỏ ra rất nhiều công sức, hy vọng và tình yêu cho kế hoạch. "Họ kêu gọi đầu tư từ bạn bè và nhận hỗ trợ từ gia đình, rồi kéo họ lên chung một con thuyền," chị Thu Giang cười. Sự thực, các cố vấn đã “yêu” hai doanh nhân đầy nhiệt huyết này.

    Với số tiền đầu tư không được tiết lộ, các nữ doanh nhân đã bỏ việc và mở ra nhà hàng Nem Zone ở trung tâm thành phố Hà Nội vào ngày 26 tháng 10 năm 2016. Người cố vấn, cũng là nhà đầu tư, anh Tuấn Anh đã đổi tên nhà hàng để người nước ngoài có thể dễ dàng phát âm hơn.

    Các cố vấn, cũng là nhà đầu tư, đóng một vai trò quan trọng trong sự hồi sinh của Nem Zone. Tuy nhiên, việc cố vấn và đầu tư không thể bảo đảm sự thành công của doanh nghiệp. Luôn có các rủi ro trong hành trình kinh doanh.

    Bốn tháng sau khi mở cửa, hai nữ doanh nhân đã cho các nhà đầu tư một tin vui: cả hai đều có thai. Hải Hà – người đồng sáng lập phụ trách tiếp thị và phát triển kinh doanh – đã phải rời bỏ công việc kinh doanh. Thái Hà – người đã phát minh ra phương pháp mới để làm nem – kiên trì tiếp tục làm việc.

    Sau 18 tháng hoạt động, Thái Hà hiện đang ở nhà chăm sóc đứa con 6 tháng tuổi của mình và điều hành nhà hàng Nem Zone với 9 nhân viên tại số 30 Hàng Vôi, Hà Nội. Với doanh thu trung bình hàng tháng là 4000 USD, Nem Zone hiện đã qua mức hòa vốn và cung cấp 4 công việc toàn thời gian. Trong số 9 nhân viên của Nem Zone, có 8 nữ và 2 người điếc.

    Sau khi trải qua quá trình phát triển của Nem Zone, các cố vấn ghi nhận rằng mối quan hệ giữa họ và các doanh nhân đã thay đổi kể từ khi thỏa thuận đầu tư. Họ vẫn là những người cố vấn nhưng câu hỏi và lời khuyên của họ cho các doanh nhân có thể bị ảnh hưởng bởi động lực kinh tế. Về điều này, các cố vấn khuyến khích Nem Zone tiếp cận với những người cố vấn 'bên ngoài'. Xem lại câu chuyện của Nem Zone, chị Thu Giang cười lớn, "đến nay đây thực sự là một trải nghiệm thú vị, và tất cả chúng tôi đều không biết đích đến của cuộc hành trình."


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s